Beirut to Beijing (and beyond)

A friend of mine is currently traveling overland to China from Beirut via Syria, Turkey, Iran, Turkmenistan, Uzbekistan and Kazakhstan. She has been writing a prolific blog diary that is both amusing and insightful, shedding some light not only on the countries and cultures she traverses, but also on the tribulations, surprises and dilemmas facing a self-defined ‘vegetarian deconstructionist with liberal-humanist tendencies’ confronted with Central Asian life and culture. She’s about to leave Kazakhstan and enter China at the moment. Check it out here: ‘I concluded that the dynamic of the celebration was very different from the way that we have large-scale parties in Europe. There, festivities are an industry: one rents a space, one hires caterers, waiters, photographers, entertainers… Whereas in Sentap, I think that the only person who might have been receiving a fee was the singer. Everybody else was just assuming their part of the responsibility that accompanies the festivity. These were the ethics of community that have been largely lost in the way we celebrate in urban centres around the world, where solidarity is replaced with convenience. I think that in the first major shindig I have in my life, I will take inspiration from that village party in the mountains of Uzbekistan instead of bowing to the weight of my own social conventions; not as an appropriation of some romanticised exotic, rural purity, but as a reclaiming of a set of communal values that, in many places, I feel have been forgotten.’
.

Debunking the myths of zionism

‘Sixty years after its foundation, Israel refuses to accept that it should exist for the sake of its citizens. For almost a quarter of the population, who are not regarded as Jews, this is not their state legally. At the same time, Israel presents itself as the homeland of Jews throughout the world, even if these are no longer persecuted refugees, but the full and equal citizens of other countries.’

Schlomo Sand, professor of history at Tel Aviv university and author of Comment le people juif fut inventé (Fayard, Paris, 2008) is writing in Le Monde Diplomatique: Israel deliberately forgets its history’
‘(…)Then there is the question of the exile of 70 AD. There has been no real research into this turning point in Jewish history, the cause of the diaspora. And for a simple reason: the Romans never exiled any nation from anywhere on the eastern seaboard of the Mediterranean. Apart from enslaved prisoners, the population of Judea continued to live on their lands, even after the destruction of the second temple. Some converted to Christianity in the 4th century, while the majority embraced Islam during the 7th century Arab conquest.
Most Zionist thinkers were aware of this: Yitzhak Ben Zvi, later president of Israel, and David Ben Gurion, its first prime minister, accepted it as late as 1929, the year of the great Palestinian revolt. Both stated on several occasions that the peasants of Palestine were the descendants of the inhabitants of ancient Judea.
But if there was no exile after 70 AD, where did all the Jews who have populated the Mediterranean since antiquity come from? The smokescreen of national historiography hides an astonishing reality. From the Maccabean revolt of the mid-2nd century BC to the Bar Kokhba revolt of the 2nd century AD, Judaism was the most actively proselytising religion. The Judeo-Hellenic Hasmoneans forcibly converted the Idumeans of southern Judea and the Itureans of Galilee and incorporated them into the people of Israel. Judaism spread across the Middle East and round the Mediterranean. The 1st century AD saw the emergence in modern Kurdistan of the Jewish kingdom of Adiabene, just one of many that converted.
The writings of Flavius Josephus are not the only evidence of the proselytising zeal of the Jews. Horace, Seneca, Juvenal and Tacitus were among the Roman writers who feared it. The Mishnah and the Talmud (authorised conversion, even if the wise men of the Talmudic tradition expressed reservations in the face of the mounting pressure from Christianity.
Although the early 4th century triumph of Christianity did not mark the end of Jewish expansion, it relegated Jewish proselytism to the margins of the Christian cultural world. During the 5th century, in modern Yemen, a vigorous Jewish kingdom emerged in Himyar, whose descendants preserved their faith through the Islamic conquest and down to the present day. Arab chronicles tell of the existence, during the 7th century, of Judaised Berber tribes; and at the end of the century the legendary Jewish queen Dihya contested the Arab advance into northwest Africa. Jewish Berbers participated in the conquest of the Iberian peninsula and helped establish the unique symbiosis between Jews and Muslims that characterised Hispano-Arabic culture.
The most significant mass conversion occurred in the 8th century, in the massive Khazar kingdom between the Black and Caspian seas. The expansion of Judaism from the Caucasus into modern Ukraine created a multiplicity of communities, many of which retreated from the 13th century Mongol invasions into eastern Europe. There, with Jews from the Slavic lands to the south and from what is now modern Germany, they formed the basis of Yiddish culture.’

Technical announcement 4

That’s right, brothers and siters, from now on, and on general demand, I will continue this blog in english, so that my Lebanese and international friends can enjoy my ramblings too. I use the occasion to announce the uploading of a few new sets of pictures onto my flickr site: the set ‘From Israel with love’ documents (a tiny part of) the incredible destruction of the southern shiite suburbs of Dahiyyeh. ‘Nahr al-Bared RIP’ features the pix I took on the one-but-last day of the LAF siege of the Palestinian refugee camp. ‘Mount Lebanon’ contains views on a recent trip through the Maronite part of the Lebanon range, including a shot of the pitiful remnants of the once mighty cedar forests. Let me remind you again that I am not (at all) a professional photographer an use a cheapo little camera. I also take this occasion to link to HARRYZZZ, the blog of Harald Doornbos, Middle East correspondent for the Dutch newspaper group GDP and for NOS television. His site famously features a video of ‘the flying terrorist’ – an explosion during the Nahr al-Bared siege which hurls into the air a Fatah al-Islam gunman (or something looking like a human being at least).

Technische mededeling 3bis – Mailing list

OK, de link in de eerste aankondiging werkte blijkbaar niet, dus hier het emailadres waarop je je kan inschrijven op de mailing list: middeninhetoosten-subscribe@yahoogroups.com

Foto’s

Ik ben er eindelijk toe gekomen enkele van mijn foto’s te uploaden (up te loaden, op te laden, whatever). Je kan ze hier bekijken. Ik zal mijn best doen om er regelmatig wat meer bij te plaatsen. Naast de set Beirut views (vnl. het uitzicht vanuit mijn hotelkamer op diverse tijden van de dag) zijn er tot nu toe foto’s geplaatst van het Nasr min Allah-feest van Hizbollah op 14 augustus (set The Divine Victory) en van de expositie over de Juli-oorlog (set In het huis van de spin). Meer volgt later. Verwacht er niet te veel van, ik ben een slechte fotograaf met een simplistische camera, de foto’s zijn bedoeld als persoonlijke herinneringen en niet als professionele documenten of artistieke creaties. Die kan je wél vinden op de sites van Adam Pletts en Ferran Quevedo, waar ik eerder al eens naar gelinkt heb. Ik ga vaak met hen samen op stap (onlangs nog met Adam naar BELUBATT (Belgische en Luxemburgse UNIFIL-troepen in Tibnin) waar ik in een volgende post nog over zal berichten).

Technische mededeling 3 – Mailing list

Ik weet het, ik ben een beetje erratic in het posten van nieuwe berichten, het is kwestie van tijd hebben of niet, en iets (hopelijk) interessants beleefd te hebben of niet, en dan zijn er ook de nog altijd frequenter wordende power cuts in Libanon en de ultra-trage internetverbindingen. Vandaar dat ik een Yahoo! group gecreëerd heb, waarvan iedereen lid kan worden die gemaild wil worden als ik nieuwe posts geschreven heb of iets anders aan de blog toevoeg. Zo ga ik zeer binnenkort een aantal van de vele foto’s die ik hier ondertussen al genomen heb online zetten. ‘t Is een kwestie van in Starbucks te geraken – de enige snelle en betrouwbare internetverbinding in Beiroet (waar ik toegang toe heb) maar pervers genoeg ook de enige non-smoking place – zodat ik iets substantieels kan uploaden… Je kan je inschrijven in de groep met een mailtje naar middeninhetoosten-subscribe@yahoogroups.com.

Technische mededeling 2

Je kan mijn bericht op Radio Centraal van vorige zaterdag 11/8 hier in mp3-vorm herbeluisteren. Gisteren op Centraal: een interview(tje) met Robert Fisk en een sfeerbeeld van het Hezbollah-feest van vorige dinsdag, ondertussen ook te beluisteren via dezelfde link.

Technische mededeling 1

Ik heb een volgende stap gezet op weg naar mijn master in de blogologie en het concept ‘categorie’ ontdekt – je kan nu hiernaast klikken op ‘Dagboek’ of ‘Libanese actualiteit’ en de respectieve posts achter elkaar zien zonder de posts uit de andere categorie – of beter gezegd categorieën, want zoals we allemaal weten, weerstaat de werkelijkheid koppig aan alle pogingen tot classificatie en dus hou ik er ook een categorie ‘Uncategorized’ op na, waarin hinderlijke onclassificeerbare lastposts zoals dit eigenste bericht kunnen samenhokken. Of iemand van jullie hier überhaupt op zat te wachten, weet ik ook niet, maar ik heb me toch weer lekker 5 minuten technically accomplished kunnen voelen…

Torino Express

Ferry Biedermann (een Nederlandse journalist in Beiroet die o.a. voor de Financial Times schrijft) in de Volkskrant over het uitgaansleven in Beiroet (en Damascus) inclusief mijn favoriete bar in Gemaizeh:

‘Het uitgaansleven is een familieaangelegenheid – in interieurs met plastic tafeltjes waar je alleen vruchtensap of ‘islamitisch’ bier (zonder alcohol) kunt drinken. Of je belandt in een tot in de puntjes gedesignde tent waar de clientèle tot het flinterdunne, puissant rijke laagje van de bevolking hoort, dat wel een aardig woordje Engels en zeker Frans spreekt. Europese top-dj’s als Armin van Buuren en Tiësto worden hier met open armen ontvangen.

Een uitzondering is Torino, het piepkleine café van de invloedrijke restaurateur Andreas Boulos, die half Duits, half Libanees is. Vrijwel eigenhandig heeft hij de Gemmayzeh-buurt in het christelijke deel tot uitgaanscentrum verheven. Torino is een ontmoetingsplaats waar de nog enigszins alternatief ingestelde Libanees de wat avontuurlijkere buitenlander kan ontmoeten. Boulos, die ook in Europa horeca-ondernemingen bezit, denkt dat het uitgaansleven van Beiroet vooral aantrekkelijk is omdat het, voor buitenlanders althans, zo onverwacht westers is. ‘Je gaat naar Jordanië en Syrië voor de cultuur en dan kom je hier voor het plezier.’

(gepubliceerd op 18 maart 2006)

rondblauw

Radio Centraal 11/8/2007

Vanmiddag heb ik mijn eerste telefonische verschijning gemaakt op Radio Centraal, in wat een wekelijkse traditie moet worden. Je kan het vermoedelijk binnenkort herbeluisteren op de website van de redactie. Iemand (ik meende de stem van Jan Ploem te herkennen) stelde mij enkele vragen over het superkapitalistische aspect van Libanon. Ik vind hier net een link naar een recent artikel op de website Ya Libnan! dat een goed beeld geeft van het decadente sfeertje waarin de lokale elite zich graag wentelt:

‘The underground club, boasting a retractable roof, and fitted with tables and benches shaped like coffins, lies in the Qarantina district, scene of an infamous massacre of Palestinian refugees during the civil war.

“I couldn’t believe it, sometimes. We were partying on top of a camp. And you think to yourself, ‘What am I doing here?’ when you hear the adan [call to prayers],” admits a Lebanese-Palestinian heiress, 23, who says she has outgrown the trend.’